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Oh, Inglaterra

February 5, 2012

Normalmente asociamos los orígenes de la Revolución Industrial directamente a Gran Bretaña pero si reflexionamos profundamente esta asociación nos pueden surgir diversas cuestiones, como por ejemplo ¿Por qué la Revolución Industrial fue británica? Sí es cierto que Gran Bretaña fue el primer país que logró industrializarse en profundidad, pero ¿Por qué Gran Bretaña y no los países emergentes de Asia? Estudios empíricos demuestran que  China y Japón apenas se distanciaban de Inglaterra en cuanto a tierras, trabajo y mercado de capitales. India también está incluida en la lista de candidatos a la Revolución Industrial pero, ¿Por qué fue finalmente Gran Bretaña?

Definimos la Revolución Industrial como un periodo histórico que abarca des de la segunda mitad del siglo XVIII hasta principios del XIX y está caracterizado por una serie de transformaciones tecnológicas, culturales y primordialmente socioeconómicas que conducen a una ruptura respecto el equilibrio preindustrial. A pesar que “ruptura” sea un término demasiado brusco para poder definir la Revolución Industrial (en realidad deberiamos hablar de un proceso más paulatino y continuo de lo que los libros de historia reflejan) podemos entender que Gran Bretaña poseyó una determinada combinación de factores y condiciones que propiciaron este fenómeno de semejante envergadura. Però realmente las características del imperio inglés a mediados del siglo XVIII no eran tan diferentes de los imperios asiáticos, con un una población más abundante que en Inglaterra y desarrollando satisfactorias economías de mercado. Un capítulo del libro de Gregory Clark “Farewell to alms” nos ayuda a entender las razones por las que Gran Bretaña liderara la Revolución Industrial y no otros países que también estaban en la lista como candidatos a tal Revolución.

A pesar de que en un principio puede parecer que cualquiera de estos territorios podrían haber sido los pioneros en la Revolución Industrial, los países asiáticos tenían limitaciones cruciales para el avance y desarrollo del susodicho fenómeno industrial.

 A pesar que de su elevada densidad demográfica, un amplio territorio en posesión y abundancia de recursos naturales, el problema más importante para la India son las condiciones de pobreza tanto en la población como en los salarios y precios, en este caso aún más marcadas por su sistema de estratificación social basado en castas, que favorece la inmovilidad social y por lo tanto desincentiva a la población luchar por una mayor producción. Otro factor que desincentiva una mayor producción es la própia religión hindú, que desaprueba el lucro personal. Por último, pero no por ello menos importante, cabe destacar el factor demográfico. El aumento excesivo de población hace más difícil la tarea de alimentar a las personas, y la agricultura no era suficiente para satisfacer las crecientes bocas en India.

China comparte con India el factor demográfico, que a pesar de ser una de las principales potencias mundiales si no la primera, tenía un grave exceso de población. Un impedimento que acabamos de analizar en el caso hindú. A esto se le debe sumar el elevado grado de burocratización del país. A pesar de que en un país tan extenso como China es necesario un modelo con un determinado grado de burocratización, esta característica puede tener un efecto bumerán como en este caso le ocurrió a China, con un sistema funcionarial demasiado complejo que dificultó el desarrollo industrial.

El último país asiático que Clark menciona como ejemplo de los países que no lograron un desarrollo industrial como el de Gran Bretaña es Japón. A pesar de tratarse de un país en el cual las causas son más difusas, la cultura samurai nos da unas pistas. Aunque Japón era un país con una riqueza cada vez más elevada al igual que en China i Inglaterra, la distribución de esa riqueza era muy desproporcionada. La inexistencia de una clase social media contribuyó a que finalmente Japón no fuera territorio de Revolución Industrial.

El proceso de industrialización en Asia fue más lento que el de Gran Bretaña por dos factores: por un lado el rápido y excesivo crecimiento de la población asiática y por otro lado lo que Clark define como menor ventaja reproductiva a los ricos en Asia.

Por todas estas razones ni India, ni China, ni Japón fueron capaces de superar a Gran Bretaña en el desarrollo de la Revolución Industrial, pero ahora si, ¿por qué Inglaterra?

Para Kenneth Pomeranz factores como la comercialización, condiciones de bienes, tierra y trabajo, crecimiento de la economía y ajustes de la población al ritmo de la economía, no son suficientes para conducir a una ruptura industrial tal y como afirma en su famoso libro “The Great Divergence”. El eminente profesor de historia aboga más bien por dos accidentes geográficos a la hora de determinar las fuentes de la ruptura en Europa: el carbón y los territorios colonizados. Los numerosos yacimientos de hierro, fueron una pieza clave para construir la maquinaria necesaria para el transporte de los recursos necesarios para abastecer la industrialización, en efecto, el carbón sobre todo. De aquí que Europa tuviera la gran extensión de tierras que representaban sus colonias al abasto de sus manos.

A parte de las ventajas geográficas de Europa, el capitalismo, el sistema económico por el que abogaban los teóricos clásicos del libre mercado fue la base de la estructura de la sociedad industrial gracias a la cual Europa, y en concreto Gran Bretaña, experimentó un crecimiento económico que, mezclado con los factores desarrollados a lo largo de este análisis, acabó con la Revolución Industrial.

Alexandra Plumed Dávila

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